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Le sourire mammalien d’une nouvelle espèce de crocodile

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Résumé

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Description

Reconstruction, à partir de données CT-scans, de dents appartenant à L. sigogneaurussellae. Photo et figure Martin de Lapparent de Broin/MNHN©.
Une équipe de chercheurs français du Laboratoire de Géologie de Lyon : Terre, Planètes et Environnement (LGL-TPE : CNRS / ENS Lyon / Université Claude Bernard) et du Centre de recherche sur la paléobiodiversité et les paléoenvironnements (CR2P : CNRS / MNHN / Université Pierre et Marie Curie) vient de publier dans la revue Journal of Vertebrate Paleontology la description d’une nouvelle espèce de crocodile du Crétacé Marocain d’apparence similaire à certains petits mammifères. Ces petits crocodiles, connus sous le nom de notosuchiens, restent rares en Afrique mais leur diversité en Amérique du Sud est sans égal. Cette découverte vient confirmer les liens paléobiogéographiques entre ces deux continents et confirme une évolution par vicariance de leurs faunes de vertébrés.
Les dépôts continentaux marocains vieux d’environ 100 millions d’années sont célèbres pour avoir produit de nombreux restes de vertébrés fossiles, en particulier ceux de grands dinosaures. Mais ces niveaux renferment également une multitude de restes plus petits, tels ceux d’un crocodile appartenant au groupe des notosuchiens. La nouvelle espèce, nommée Lavocatchampsa sigogneaurussellae, était de très petite taille, le crâne ayant les dimensions d’une coque de noix et possédait une dentition complexe et comparable à celle de certains petits mammifères insectivores.
Les crocodiles actuels ont des dents de forme conique servant à percer la chair de leur proie mais chez L. sigogneaurussellae, la morphologie des dents montrant de multiples cuspides et des bassins servant à broyer la nourriture, prête à confusion. L’étude de la dentition à l’aide d’imagerie CT scan et de microscopie électronique à balayage révèle que cet animal ingurgitait une nourriture abrasive. Etant donné la quasi-absence de mammifères dans ces dépôts sédimentaires, la découverte de ce crocodile à la dentition « mammalienne » soulève des questions sur la structure et le fonctionnement des écosystèmes durant le Crétacé, alors dominés par les Archosaures.
Article complet sur le site du CNRS
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Références :
Martin, JE et de Lapparent de Broin, F. 2016. A miniature notosuchian with multicuspid teeth from the Cretaceous of Morocco. Journal of Vertebrate Paleontology, http://dx.doi.org/10.1080/02724634.2016.1211534